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La última Frontera

Por primera vez, la NASA planea llevar a cabo una prueba de combustión a gran escala en el espacio para saber más sobre el modo en que arden los incendios en entornos de baja gravedad y recopilar datos que podrían mejorar las medidas para la seguridad contra incendios para misiones futuras.


El experimento tendrá lugar a bordo de la cápsula no tripulada Cygnus de Orbital ATK que se utiliza para transportar suministros a la estación espacial. La cápsula se lanzó el 22 de marzo desde el Centro Espacial Kennedy de Florida; el ensayo del incendio está programado para el 2 de junio, una vez que los suministros hayan sido dejados y Cygnus haya salido de la ISS.


“Mucho de lo que sabemos sobre incendios [en la Tierra] surge de las pruebas a escala real y no de las pruebas a pequeña escala”, dijo Gary Ruff, gerente del Proyecto Piloto de Seguridad contra Incendios en Naves Espaciales (Spacecraft Fire Safety Demonstration Project) en el Centro de Investigación Glenn de la NASA, en Cleveland, Ohio. “Necesitamos esta información para proteger a la tripulación en las misiones de larga duración”.


Denominado Saffire I, por “experimento de incendio en una nave espacial”, es el primero de un trío de ensayos de incendio en el espacio que tendrá lugar este año. La meta de los tres experimentos, de acuerdo con la NASA, es una mejor comprensión de cuán rápido crecen los incendios de grandes dimensiones en el espacio, de cuáles son los materiales que se incendiarán y de cómo esos materiales combustionan. La expectativa de la NASA es que estos datos se usen para desarrollar mejores materiales, tecnologías y procedimientos para reducir el riesgo de la tripulación y mejorar la seguridad de los vuelos espaciales, expresó Ruff.


El incendio será monitoreado por cámaras, computadoras y diversos instrumentos de prueba, como radiómetros para el registro de la intensidad de las llamas y termopares para medir la temperatura de las llamas y los gases.


Los incendios no destruirán las cápsulas —las llamas serán extinguidas cortando el flujo de aire cuando los ensayos se hayan llevado a cabo, pero las cápsulas no retornarán a la Tierra. Después de entregar los suministros, las cápsulas Cygnus están diseñadas para combustionar al momento en que reingresan en la atmósfera de la Tierra. La NASA seleccionó a Orbital ATK, una compañía global de tecnologías aeroespaciales, de defensa y relacionadas con la aviación, con la idea de llevar a cabo los ensayos de incendio en sus cápsulas Cygnus y la compañía se embarcó en el proyecto. “Dijimos, ‘si de todas maneras van a incendiarlas, estropeémoslas un poco primero’”, manifestó Ruff.


Los ensayos de incendio previos llevados a cabo en el espacio han utilizado muestras de un tamaño de centímetros, pero con Saffire I y III se incendiará una pieza de tela de un tamaño aproximado de una remera de talla grande, dijo Ruff. El material está formado por un 75 por ciento de algodón y 25 por ciento de fibra de vidrio por peso. Con Saffire II se ensayarán diversos materiales, entre ellos: silicona, Plexiglas (metacrilato) y Nomex, una fibra resistente a las llamas. Se están elaborando planes para misiones Saffire adicionales con el fin de estudiar con mayor amplitud la propagación de las llamas, la propagación del humo y la detección y supresión de un incendio.


Los ensayos a pequeña escala han demostrado que la probabilidad de arder de algunos materiales es mayor en el espacio. “Algo que podría no combustionar con un 25 por ciento de oxígeno [en la Tierra] podría arder con un 25 por ciento de oxígeno donde la gravedad es baja”, sostuvo Ruff.


Las medidas de protección contra incendios vigentes en naves espaciales tripuladas incluyen restricciones sobre los tipos de materiales y sobre la cercanía a fuentes de ignición u otros materiales inflamables a la que pueden ser colocados. Las naves espaciales utilizan detectores de humo y extintores de incendio para la protección contra incendios de las tripulaciones.



Fuente: http://www.nfpajla.org/columnas/noticias/1182-la-ultima-frontera

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